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mars 9, 2016 Par bourse 0

Pourquoi les criminels ne peuvent pas se cacher derrière Bitcoin | Sciences

Bitcoin, la devise Internet que les informaticiens, les libertaires et les criminels adorent, n’est plus invulnérable. Il y a à peine 3 ans, il semblait que n'importe qui pouvait acheter ou vendre n'importe quoi avec Bitcoin et ne jamais être retrouvé, et encore moins être renversé s'il enfreignait la loi. "C'est totalement anonyme", a déclaré un commentateur sur les forums Bitcoin en juin 2013. "Le FBI n'a pas de prière pour savoir qui est qui."

Le Federal Bureau of Investigation (FBI) et d'autres services répressifs ont demandé des explications. Ross Ulbricht, l'Américain de 31 ans qui a créé Silk Road, un marché de bitcoins facilitant la vente de 1 milliard de dollars de drogues illégales, a été condamné à la prison à vie en février 2015. En mars, les actifs d'un Tchèque de 28 ans Les années nationales de Tomáš Jiříkovský ont été saisies; Il est soupçonné d'avoir blanchi 40 millions de dollars en Bitcoins volés. Deux autres sont tombés en septembre 2015: l'American Trendon Shavers, âgé de 33 ans, a plaidé coupable d'avoir exécuté un stratagème Ponzi d'un montant de 150 millions de dollars, le premier cas de fraude liée aux valeurs mobilières Bitcoin, et le Français Mark Karpelès, âgé de 30 ans, a été arrêté et accusé de fraude et de détournement de fonds. 390 millions de dollars d'échange de devises Bitcoin maintenant fermés Mt. Gox

La majorité des utilisateurs de Bitcoin sont des personnes respectueuses de la loi motivées par des préoccupations de confidentialité ou simplement par la curiosité. Mais l'anonymat de Bitcoin est également un outil puissant pour financer la criminalité: l'argent virtuel peut garder secrètes les transactions suspectes. Le paradoxe de la crypto-monnaie réside dans le fait que ses données associées créent un chemin médico-légal qui peut soudainement rendre publique toute son histoire financière.

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Des chercheurs universitaires ont contribué à la création des systèmes de cryptage et des logiciels rendant Bitcoin possible. Beaucoup aident maintenant la police à attraper les criminels. Sarah Meiklejohn, informaticienne à l'University College London, a coprésidé un atelier annuel sur la cryptographie financière à la Barbade le mois dernier, explique Sarah Meiklejohn. "Nous ne sommes pas nombreux", dit-il. "Nous nous connaissons tous."

Lorsque les Bitcoins sont apparus, les agents de la force publique étaient "paniqués", dit Meiklejohn. "Ils pensaient que ces technologies étaient dangereuses et rendaient difficile leur travail." Mais avec l'arrivée des arrestations et des condamnations, "la crypto-monnaie est un moyen de poursuivre les auteurs de crimes". Même dans le nouveau et étrange monde de Bitcoin, l'avocat général adjoint du FBI, Brett Nigh, a déclaré en septembre 2015: "Les chercheurs peuvent suivre l'argent."

C. Smith /Sciences

Contrairement à la monnaie émise par les gouvernements, Bitcoin n'a pas de réserve fédérale, pas de garantie en or, pas de banque, pas de billets. Créé dans un article académique de 2008 par une personne encore inconnue qui utilise le nom Satoshi Nakamoto, Bitcoin "est un artefact intellectuel", déclare Patrick McDaniel, informaticien à la Pennsylvania State University (Penn State) de University Park. "C'est la frontière de l'économie."

À proprement parler, les Bitcoins ne sont rien de plus que des montants associés à des adresses, des chaînes uniques de lettres et de chiffres. Par exemple, "1Ez69SnzzmePmZX3WpEzMKTrcBF2gpNQ55" représente environ 30 000 Bitcoins saisis lors du raid de la Route de la soie, d’une valeur de 20 millions de dollars, qui ont été mis aux enchères par le gouvernement des États-Unis le 1er juillet 2014.

Ces Bitcoins ont été divisés et ont changé de mains plusieurs fois depuis lors, et toutes ces transactions sont de notoriété publique. La propriété passée et présente de chaque Bitcoin – en fait, chaque 10 millionième de Bitcoin – est dûment enregistrée dans la "blockchain", un livre public en pleine croissance qui est partagé sur Internet. Ce qui reste caché, ce sont les véritables identités des propriétaires de Bitcoins: au lieu d’envoyer leurs noms, les utilisateurs créent un code qui leur sert de signature numérique dans la blockchain.

La tâche de maintenir le système en marche et d’éviter les pièges est laissée à un personnel volontaire appelé mineurs de Bitcoin. Ils regroupent les numéros nécessaires pour vérifier chaque transaction. À cela s’ajoute une tâche mathématique croissante appelée "preuve de travail", qui garantit l’honnêteté des mineurs. Les calculs sont si intenses que les mineurs utilisent des ordinateurs spécialisés qui chauffent suffisamment pour garder les maisons ou même les immeubles de bureaux au chaud en hiver. L'incitation à tous ces efforts est intégrée à Bitcoin même. Le fait de vérifier un bloc de transaction de 10 minutes génère 25 nouveaux Bitcoins pour le mineur. C'est comme ça que les Bitcoins sont inventés.

Comme toute monnaie, la valeur réelle du bitcoin découle de l’échange de biens, de services et d’autres monnaies. Si vous n'êtes pas un mineur, vous ne pouvez obtenir des Bitcoins que par quelqu'un qui les possède déjà. Les entreprises qui vendent des Bitcoins sont apparues à un taux rentable et fournissent des guichets automatiques où vous pouvez les convertir en espèces. Et, bien sûr, vous pouvez vendre quelque chose en échange de Bitcoins. Dès que les deux parties ont signé numériquement la transaction et sont enregistrées dans la blockchain, les Bitcoins leur appartiennent.

Selon Science, la capitalisation boursière de Bitcoin, une mesure de la quantité d’argent investie, s’élevait à 5,6 milliards de dollars. Cet argent est très à l'abri du vol, à condition que les utilisateurs ne révèlent jamais leurs clés privées, des numéros longs et, idéalement, générés au hasard, utilisés pour générer une signature numérique. Mais dès qu'un bitcoin est dépensé, la piste médico-légale commence.

En 2013, des millions de dollars en Bitcoins ont été échangés contre des drogues illégales et des données d'identité volées sur Silk Road. Comme une version du marché noir Amazon, il fournissait une plate-forme sophistiquée pour les acheteurs et les vendeurs, y compris des comptes d'entiercement Bitcoin, un forum de rétroaction des acheteurs et même un système de réputation des fournisseurs. La marchandise était principalement envoyée par le biais du système postal normal (l’acheteur a envoyé l’adresse postale au vendeur sous forme de message crypté) et le site a même fourni des conseils utiles, tels que la procédure d’emballage sous vide des médicaments.

Les chercheurs ont collecté en silence chaque donnée de Silk Road, des images et du texte décrivant les produits pharmaceutiques aux transactions Bitcoin qui apparaissent dans la blockchain à la clôture des transactions. En fin de compte, les chercheurs ont dû relier cette série de tests à un fait crucial et manquant: les adresses IP (Internet Protocol) des ordinateurs utilisés par les acheteurs ou les vendeurs.

Le défi est que le réseau Bitcoin est conçu pour brouiller la correspondance entre les transactions et les adresses IP. Tous les utilisateurs de Bitcoin sont connectés à un réseau peer-to-peer via Internet. Les données circulent entre leurs ordinateurs comme des rumeurs dans une foule, se répandant rapidement et de manière redondante jusqu'à ce que tout le monde ait l'information, sans que personne d'autre que le créateur sache qui a pris la parole en premier.

Ce système fonctionnait si bien que c’est l’oubli, et non les atteintes à la vie privée à Bitcoin, qui a permis la progression de l’enquête sur la Route de la soie. Quand Ulbricht, le chef de file, recrutait de l'aide pour développer son activité, il utilisait le même pseudonyme qu'il avait adopté des années auparavant pour publier des annonces dans des forums de discussion sur les drogues illicites. cela et d'autres moments d'insouciance l'ont rendu méfiant. Une fois que le FBI a retrouvé son adresse IP dans un cybercafé de San Francisco, en Californie, il a été surpris en train de se connecter à Silk Road en tant qu'administrateur.

D'autres criminels pourraient se consoler avec le fait que c'était une erreur; Tant que vous avez utilisé Bitcoin avec précaution, votre identité a été protégée derrière le mur de cryptage. Mais maintenant, même cette confiance s’érode.

Parmi les premiers enquêteurs à avoir trouvé une faille dans le mur figuraient les époux et les équipes de Diana Koshy. En 2014, en tant qu'étudiants diplômés du laboratoire de McDaniel à Penn State, ils ont créé leur propre version du logiciel que les acheteurs et les vendeurs utilisent pour participer au réseau Bitcoin. Il a été spécialement conçu pour être inefficace en téléchargeant une copie de chaque paquet de données transmis par chaque ordinateur du réseau Bitcoin. "Nous voulions tout voir", a déclaré Philip Koshy.

Si les données circulant sur le réseau étaient parfaitement coordonnées, l'ordinateur de tout le monde envoyant et recevant des données aussi souvent que le reste, il pourrait alors être impossible de relier les adresses Bitcoin aux adresses IP. Mais il n'y a pas de coordination descendante du réseau Bitcoin et son flux est loin d'être parfait. Koshys a noté que parfois un ordinateur envoyait des informations sur une transaction unique, ce qui signifie que la personne se trouvant à cette adresse IP était propriétaire de cette adresse Bitcoin. Et parfois, une vague de transactions provenait d'une seule adresse IP, probablement lorsque l'utilisateur mettait à jour son logiciel client Bitcoin. Ces transactions contenaient la clé d'une accumulation complète de vos adresses Bitcoin. Comment démêler une pelote de laine, une fois que les Koshys ont isolé certaines des directions, d’autres les ont suivies.

Enfin, ils ont pu attribuer des adresses IP à plus de 1000 adresses Bitcoin; Ils ont publié leurs conclusions dans les débats d'une sombre conférence cryptographique. Il est inhabituel que des travaux académiques soient réalisés par le New York Times et le US Department of Homeland Security. UU. Venez appeler. "C'était fou", dit Philip Koshy. Leur technique ne figure pas encore dans le procès-verbal d'une affaire pénale, mais les Koshys affirment avoir observé de faux nœuds dans le réseau Bitcoin associés à des adresses IP dans des centres de données gouvernementaux en Virginie, suggérant que les enquêteurs Ils surveillent également les paquets de données à des fins de surveillance. (Depuis lors, le couple a quitté l'académie pour travailler dans l'industrie des technologies).

Alors que les criminels ont mis au point des méthodes plus sophistiquées d’utilisation de Bitcoin, les enquêteurs ont suivi le rythme. Meiklejohn, qui affirme travailler régulièrement avec les forces de l'ordre mais "ne se sent pas à l'aise pour discuter des détails", a été l'un des premiers enquêteurs à explorer les services de "mix" de Bitcoin. L'idée de base est de protéger l'anonymat des transactions en échangeant entre elles les réserves de bitcoins de nombreuses personnes, comme dans un jeu de passe. La piste médico-légale montre l'argent que vous entrez, mais se refroidit ensuite car il est impossible de savoir quels Bitcoins appartiennent à qui à l'autre bout. "En principe, il s’agit d’une solution au problème de l’anonymat des Bitcoins", déclare Meiklejohn.

Le vice-président de la Fondation Bitcoin, Charlie Shrem (à droite) quitte le tribunal fédéral de Manhattan, à New York, en janvier 2014. Plus tard, Shrem a été condamné à deux ans de prison pour avoir blanchi de l'argent sur Silk Road.

Le vice-président de la Fondation Bitcoin, Charlie Shrem (à droite) quitte le tribunal fédéral de Manhattan, à New York, en janvier 2014. Plus tard, Shrem a été condamné à deux ans de prison pour avoir blanchi de l'argent sur Silk Road.

© Lucas Jackson / Reuters

Mais même ce mélange présente des faiblesses que les enquêteurs spécialistes des sciences judiciaires peuvent exploiter. Peu de temps après la fermeture de Silk Road, une personne ayant un accès administratif à l'un des marchés noirs émergents est repartie avec 90 000 Bitcoins provenant de comptes de garde d'utilisateurs. Le voleur a tenté d'utiliser un service de mélange pour blanchir l'argent, mais il n'a pas été assez patient pour cacher les indices, a déclaré Meiklejohn. "Il est difficile de faire passer de grandes quantités de Bitcoin dans la combinaison secrète de services. C'est extrêmement remarquable, peu importe comment vous le faites." On soupçonne que Thomas Jiikovský, l'homme enquêté par la police tchèque, est le voleur en question.

La beauté de Bitcoin, du point de vue d’un détective, est que la blockchain enregistre tout. "Si vous attrapez un revendeur de drogue avec de la drogue et de l'argent dans la rue, vous l'avez vu commettre un crime", a déclaré Meiklejohn. "Mais si vous surprenez des personnes qui utilisent quelque chose comme Silk Road, vous découvrirez tous leurs antécédents criminels", dit-elle. "C'est comme découvrir ses livres."

Exactement ce scénario se développe maintenant. Le 20 janvier de cette année, 10 hommes ont été arrêtés aux Pays-Bas dans le cadre d'un raid international sur les marchés de la drogue en ligne illégaux. Les hommes ont été surpris de convertir leurs Bitcoins en euros en comptes bancaires utilisant les services commerciaux Bitcoin, puis de retirer des millions en espèces aux distributeurs automatiques de billets. La piste d’adresse Bitcoin relie supposément tout cet argent aux ventes illégales de drogue en ligne suivies par le FBI et Interpol.

Si les problèmes de confidentialité de Bitcoin éloignent les utilisateurs, la devise perdra rapidement sa valeur. Mais la demande de confidentialité financière ne disparaîtra pas et de nouveaux systèmes émergent déjà. "Je ne pense pas que les gens aient le droit de savoir, sauf indication contraire, combien d'argent il y a dans mon portefeuille, tout comme je pense que personne ne devrait savoir quelles conversations j'ai avec quelqu'un d'autre", déclare Ryno Matthee, développeur de logiciels basé à Somerset, Afrique du Sud.

Matthee fait partie d'une équipe qui lancera cette année un nouveau marché anonyme en ligne appelé Shadow, qui utilisera sa propre crypto-monnaie, ShadowCash. L'objectif n'est pas de faciliter les transactions illégales, dit Matthee. Il appartient aux utilisateurs, qui administrent le système, de le surveiller, mais pour aider à prévenir les abus, "nous ferons de notre mieux pour filtrer les mots-clés connus pour les drogues ou quelque chose de pire."

Shadow est loin d’être le seul concurrent Bitcoin. Il existe maintenant des dizaines de crypto-monnaies alternatives. Et certains experts prédisent que l'on peut enfin aller au grand public. Certaines banques utilisent déjà une crypto-monnaie appelée Ripple pour résoudre d'importants transferts monétaires mondiaux. Et le gouvernement des États-Unis "a été impliqué dans la communauté des crypto-monnaies et en a tiré des leçons", explique Bill Gleim, responsable de l'apprentissage automatique chez Coinalytics, une société basée à Menlo Park, en Californie.

Gleim pense que le gouvernement fédéral émettra sa propre crypto-monnaie, "peut-être à la fin de 2016". Si tel est le cas, les utilisateurs devront probablement vérifier leur identité dans le monde réel. Cela pourrait aller à l'encontre de l'objectif de la crypto-monnaie aux yeux des défenseurs de la vie privée et des criminels. Ou peut-être pas: dans ce jeu technologique du chat et de la souris, le prochain coup peut aller aux criminels.

Correction, le 11 mars, 04h27: Une version antérieure de cette histoire attribuait cette citation au développeur et investisseur Bitcoin, Martti Malmi, mais Malmi a déclaré: Sciences qui a été fabriqué par un cyberintimidateur